Collision entre deux étoiles illumine le ciel en 2022
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Collision entre deux étoiles illumine le ciel en 2022

Préparez-vous pour un spectacle cosmique! Les collisions stellaires sont l'une des choses les plus étonnantes que nous puissions imaginer. Mais malheureusement, selon les meilleures estimations, de tels événements ne se produisent en moyenne une fois tous les 10 000 ans, compte tenu seulement de notre galaxie. Récemment, grâce à l'amélioration des instruments et de la technologie, les astronomes ont pu observer quelques fusions en cours. Mais jusqu'à présent, personne n'a pu être témoin du phénomène en action depuis le début. La bonne partie de cette histoire est que ça va changer! Selon les études faites par une équipe de chercheurs à Calvin College dans le Michigan, Etats-Unis, un système binaire étoile va probablement fusionner et exploser en 2022. Il s'agit d'une découverte historique, car elle permettra aux astronomes d'observer la fusion stellaire et l'explosion pour la première fois dans l'histoire! Et pour que tout soit encore plus excitant, les chercheurs affirment que cette explosion sera visible à l'œil nu, d'ici sur terre! Les résultats ont été présentés lors de la 229 réunion de l'American astronomie Society (AAS). Dans une présentation intitulée «une prédiction précise d'une fusion stellaire et d'une nouvelle explosion rouge», le professeur Lawrence Molnar et son équipe ont partagé les découvertes qui indiquent comment ce système binaire fusionnera en 2022. Cet événement, selon eux, sera non seulement visible à l'œil nu, mais aussi devenir l'objet le plus brillant du ciel nocturne! Ce système d'étoiles binaire, connu sous le nom de CCI 9832227, est surveillé depuis 2013 par le professeur Molnar et ses collègues, étudiants de plusieurs universités.

Illustration artistique du système CCI 9832227
L'illustration artistique créée par le professeur Molnar et ses collègues montre
Système binaire des étoiles CCI 9832227, et comment le contact se produit entre leurs atmosphères.
Crédits: Calvin.edu

Au début, on ne savait pas avec certitude si le système CCI 9832227 était un pulsar ou une paire d'étoiles, mais après plusieurs observations, le professeur Molnar et ses collègues ont conclu que c'était même une paire d'étoiles du type «contact binaire» (une classe où les deux étoiles s sont assez proches pour partager une atmosphère). La même situation s'est produite dans le passé avec un autre système binaire appelé V1309 Scorpii, qui avait également l'atmosphère partagée et tout à coup, en 2008, les étoiles se sont heurtés et ont explosé. Croyant que le système CCI 9832227 avait un destin similaire, les chercheurs ont effectué plusieurs tests d'observation pour comprendre le comportement des étoiles. Après avoir mesuré la période orbitale et les observer à travers les spectromètres, on a conclu que les étoiles sont en fait sur le point d'exploser dans une collision forte, entraînant une explosion stellaire connue sous le nom de «nouveau rouge». Initialement, en 2015, l'explosion a été estimée à se produire entre 2018 et 2020, mais après avoir analysé les données mieux, les chercheurs ont déterminé que l'explosion devrait avoir lieu en 2022. L'explosion, comme on l'a dit précédemment, peut être vue à l'œil nu, et doit devenir l'objet le plus brillant dans le ciel nocturne. Ces systèmes binaires se trouvent dans la constellation du cygne, comme le montre l'image ci-dessous:

CCI 9832227 emplacement du système
Localisation du système CCI 9832227 dans la constellation du cygne.
Crédits: STELLARIUM/Meteor Gallery

Comme nous pouvons le voir sur l'image ci-dessus, la constellation du Cygnus est très proche de l'horizon nord, ce qui entrave son observation dans l'hémisphère Sud, surtout si l'observateur n'a pas accès à un horizon libre, sans bâtiments, arbres, etc… Un autre facteur est que pour nous, dans l'hémisphère Sud, cette constellation n'est pas visible pendant les mois d'été. Par conséquent, nous devons espérer que cette collision stellaire survient préférentiellement pendant l'hiver. Les observateurs situés dans le Nord et le nord-est du Brésil ont une vue privilégiée de cette région du ciel, car il gagne une meilleure hauteur dans le firmament. Une collision pour se rappeler que c'est une trouvaille incroyable! Aucun astronome n'a été capable de prédire avec une telle précision quand et où une collision stellaire aurait lieu. C'est la première fois, et tout a été découvert par les enseignants et les étudiants! «la plupart des grands projets scientifiques sont réalisés dans des groupes énormes avec des milliers de personnes et des milliards de dollars. Ce projet est exactement le contraire. Il a été fait en utilisant un petit télescope, avec un enseignant et certains étudiants à la recherche de quelque chose d'improbable», explique le professeur Molnar. "personne n'a jamais prédit une explosion avant. Pourquoi payer quelqu'un pour faire quelque chose qui presque certainement ne réussirait pas? C'est une proposition à haut risque. Mais dans Calvin c'est juste mon risque, et je peux utiliser mon travail sur des questions intéressantes et ouvertes pour apporter l'excitation supplémentaire à ma salle de classe. Certains projets ont encore un avantage lorsque vous n'avez pas autant de temps ou d'argent.

Professeur Lawrence Molnar
Le professeur Lawrence Molnar du département de physique et d'astronomie du Calvin College.
Il a prédit que le système binaire des étoiles CCI 9832227 se heurtera en 2022.
Crédits: Calvin.edu

Au cours de la prochaine année, Molnar et ses collègues surveilleront CCI 9832227 attentivement, et à plusieurs longueurs d'onde. Cela se fera à l'aide des très grands observatoires des baies (VLA), du télescope infrarouge de la NASA au Mauna Kea et de la sonde ESA XMM-Newton. Ces observatoires étudieront respectivement le spectre radio Star, l'infrarouge et les émissions de rayons X. Molnar s'attend également à ce que les astronomes amateurs soient en mesure de surveiller les variations temporelles et de luminosité de la paire. Et si Molnar et les prévisions de votre équipe sont correctes, chaque étudiant et passionné (sans parler des gens qui marchent la nuit, en regardant le ciel) aura un merveilleux spectacle cosmique à observer! Ce sera un événement inoubliable. Un fait intéressant est que cette découverte historique fera également l'objet d'un documentaire, intitulé «lumineux». Il sera dirigé par Sam Smartt, un professeur au Calvin College, et de raconter le processus qui a conduit le professeur Molnar et son équipe pour accomplir cette découverte sans précédent. Le documentaire comprendra également les images de la nouvelle explosion rouge. Mais comme il ne se produira que dans 2022, il devrait être libéré à un moment donné en 2023. Ça va, hein? Tu étais anxieux?

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